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Joao Sousa, le Nadal du Portugal
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Joao Sousa, le Nadal du Portugal

Vainqueur à domicile de l’Open d’Estoril, le natif de Guimarães a consolidé sa place de n°1 dans l’histoire du tennis portugais.

Toutes proportions gardées, Joao Sousa est au Portugal ce que Rafael Nadal est à l’Espagne : le meilleur tennisman de l’histoire de son pays ! Pas mal pour un joueur qui est arrivé au tennis un peu sur le tard (sept ans) en tapant ses premières balles avec son juge de père. De surcroît, au Portugal, pays où le foot est roi, difficile de renoncer à l’appel du ballon rond. Licencié au club de Vitoria Guimarães (une équipe dont il est resté fervent supporter), le garçon mènera ainsi de front football et tennis jusqu’à l’adolescence.

Ensuite, tout s’enchaîne très vite. Meilleur espoir de sa génération aux côtés de Gastão Elias, Joao fréquente d’abord l’académie nationale du tennis lusitanien avant de s’envoler pour Barcelone dès l’âge de quinze ans. Et c’est là, en Catalogne, au beau milieu d’une armada de futurs champions ibériques que le jeune homme réalisera l’immense chemin à parcourir pour pouvoir un jour vivre du tennis.

Premier Portugais titré à l’ATP face à… Julien Benneteau !

Top 1000 mondial en 2007, passé professionnel et vainqueur de son premier match sur le circuit ATP en 2008, le lusitanien a ensuite mûri à l’image du bon vin : lentement… mais sûrement ! Entré dans le Top 500 en 2009, la tête sur les épaules, il lui faudra néanmoins encore trois ans pour s’ouvrir les portes du Top 100. De plus en plus régulier, Sousa remporte alors ses premiers tournois challengers (la L2 du tennis mondial) avant de faire une percée dans sa ville d’adoption lors de l’Open de Barcelone en 2012, puis de disputer dans la foulée son premier Grand Chelem à Roland-Garros.

Mais c’est en 2013 que sa carrière prend une toute autre dimension. Tombeur surprise de Grigor Dimitrov à l’US Open, le protégé de Frederico Marques (son coach) explose à l’occasion du tournoi de Kuala Lumpur (Malaisie). Avec le 77e dossard mondial sur le dos, il enquille une poignée de succès face à des joueurs pourtant mieux classés que lui au sein du Top 50 : Ryan Harrison, Pablo Cuevas, David Ferrer (4e mondial à l’époque, s’il vous plaît) et Jürgen Melzer. Qualifié pour la finale, il doit alors s’employer pour sauver une balle de match face au malheureux Julien Benneteau, avant de remporter ce qui restera à jamais le premier titre ATP de l’histoire du tennis portugais !

Détenteur de la plupart des records du tennis portugais

Pionnier des Portugais titrés à l’ATP, Joao Sousa détient également la plupart des records du tennis lusitanien : premier Top 50 en 2013, premier Top 40 en 2015 et premier Top 30 en 2016, juste après avoir été le premier Portugais à se hisser en quarts de finale du Masters 1000 de Madrid. En outre, il possède (logiquement) le meilleur classement jamais atteint par un tennisman lusitanien en cours (28e) et en fin de saison (33e) ainsi que le plus grand nombre de victoires face au Top 10 (quatre victoires obtenues face à Ferrer, Goffin, Nishikori et Zverev).

Galvanisé par son public pour aller décrocher son premier titre sur terre battue le week-end dernier face au rookie US Frances Tiafoe, celui qui compte désormais trois trophées ATP dans sa besace n’a pas l’intention d’en rester là. Mais qu’il se rassure déjà, qu’il aille plus loin ou pas, une chose est sûre : à l’instar de Rafael Nadal à Barcelone, le court central de l’Open du Portugal s’appellera sans doute un jour « Pista Joao Sousa ».

Lionel Ladenburger

  1. avatar
    15 mai 2018 a 9 h 03 min
    Par Guga57

    Notons egalement au passage que pour gagner le tournoi d’Estoril, Joao Sousa a battu 4 joueurs de la Next Gen, tous mieux classes que lui: Medvedev, Edmund, Tsitsipas et Tiafoe.
    https://fr.wikipedia.org/wiki/Tournoi_de_tennis_d%27Estoril_(ATP_2018)#R%C3%A9sultats_en_simple

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